Un millón de personas reciben el año nuevo en Times Square, New York

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Año nuevo en Times Square, New York. (Foto Google).

La historia de esta tradición tiene que ver con un oficial de la Royal Navy británica llamado Robert Wauchope, a quien se le atribuye la creación de la bola del tiempo, un ingenioso artilugio de la era victoriana que inspiró la caída de la bola de Nochevieja en Nueva York.

Especial de la BBC. Edición: Víctor Chaves

Dice la publicación que cuando lleguen las últimas horas de 2019, un millón de celebrantes se congregarán en Times Square en Nueva York. En otros lugares, se estima que millones más se sintonizarán para ver el espectáculo anual celebrado en todo el mundo.

A medida que la década alcanza sus últimos 60 segundos, toda la atención se centrará en una bola descendente de cinco toneladas con incrustaciones de cristales de Waterford que parpadea con más de 30,000 LED. 

Cuando llega al fondo de un asta de bandera especialmente diseñada, los corchos de champán aparecerán. Habrá vítores, brindis y besos mientras los celebrantes abrazan la promesa de un nuevo año.

Robert Wauchope.

Pero pocos reconocerán al hombre que realmente merece sus elogios, un oficial de la Royal Navy británica profundamente religioso llamado Robert Wauchope.

A Wauchope se le atribuye la creación de la bola del tiempo, un ingenioso artilugio de la era victoriana que inspiró la explosión de Times Square. Es dudoso que el hombre que tituló su autobiografía «Una breve narración de los tratos misericordiosos de Dios» apreciaría la conexión. La invención se inspiró en la navegación, no en la intoxicación.

El objetivo de Wauchope era hacer el envío más seguro. A principios del siglo XIX, tener el tiempo exacto era un conocimiento crucial para los marineros. Fue solo manteniendo el reloj de un barco calibrado con precisión que los marineros pudieron calcular su longitud y viajar con precisión a través de los océanos.

Su pelota, que se demostró por primera vez en Portsmouth, Inglaterra, en 1829, era un sistema de transmisión crudo, una forma de transmitir el tiempo a cualquiera que pudiera ver la señal. Por lo general, a las 12:55, una pieza de maquinaria chirriante elevaría una gran esfera pintada hasta la mitad de un poste o asta de bandera; a las 12:58, se procedería a la cima; y precisamente a las 13:00, un trabajador lo soltaría para dejar caer el poste.

«Es una señal clara», dijo Andrew Jacob, un curador que opera la bola del tiempo en el Observatorio de Sydney en Australia. «Es fácil ver el movimiento repentino cuando comienza a caer».

Antes de la invención de la bola del tiempo, el capitán de un barco normalmente llegaba a tierra y visitaba físicamente un observatorio para verificar su reloj con un reloj oficial. Entonces, literalmente, devolvería el tiempo a la nave. La invención de Wauchope permitió a los marineros calibrar su reloj de a bordo, llamado cronómetro, sin abandonar su barco.

«Estamos tan acostumbrados a estar aquí y disponibles, y ese no siempre fue el caso», dijo Emily Akkermans, quien tiene el título envidiable, Curador del Tiempo, en el Observatorio Real de Greenwich, Londres. El museo y el sitio histórico albergan la bola de tiempo de operación más antigua del mundo, que desde 1833 ha caído a diario, salvo el clima ventoso, la guerra o la falla mecánica.

Aunque el mediodía puede parecer un momento más apropiado para una señal, esa fue una vez la hora pico para los astrónomos del observatorio que estaban rastreando la posición del sol al mediodía para configurar sus propios relojes. Esperar una hora, hasta las 13:00, resultó ser mucho menos agitado.

La bola de Greenwich inspiró a cientos más en todo el mundo, desde Jamaica hasta Japón. Los dispositivos generalmente se ubicaban en un punto alto cerca de un puerto, encima de un observatorio, faro o torre. Y durante poco menos de un siglo, estos dispositivos de señalización del tiempo florecieron.

La idea incluso despegó tierra adentro. «No todo fue para la navegación», dijo Akkermans. «En algún momento, los comerciantes operaban las bolas que vendían relojes al público». En Barbados, una caída de la pelota a las 09:00 marcó el comienzo de la clase para los estudiantes de toda la isla, dijo, citando un artículo de 1888 en Illustrated London News.

Pero hoy, solo hay unos pocos lugares para ver una bola de tiempo en funcionamiento.

A ochenta millas de Greenwich, otra vez la pelota cae regularmente en la ciudad costera de Deal, cerca del lugar donde el Canal de la Mancha se encuentra con el Mar del Norte. Fue la primera torre unida a Greenwich por una línea eléctrica que le permitió transmitir la hora oficial del Observatorio a los navegantes, aunque hoy en día depende de una señal del reloj atómico británico. De abril a septiembre, la pelota cae cada hora de 09:00 a 17:00. Y también marca Año Nuevo con una actuación especial de medianoche el 31 de diciembre.

Jeremy Davies-Webb, presidente de Deal Museum Trust, dice que conoce otras cuatro pelotas de tiempo de trabajo aparte de Greenwich, Deal y Sydney, aunque en un día dado es posible que no estén operando debido a las condiciones climáticas o el colapso.

Los otros están en Edimburgo, Melbourne, Christchurch y Gdansk. Ha visitado todos menos el de Melbourne, y es particularmente aficionado al de Polonia, que puntúa su caída con una fanfarria de trompetas.

«Queríamos hacer eso, pero nuestros vecinos se quejarían amargamente», dijo.

Anna Rolls, curadora del Museo de los Relojeros en Londres, trabajó con la bola del tiempo de Greenwich durante varios años. «Es una cosa de aspecto extraño», admitió, un mecanismo elaborado que proporciona «algo tan fácil de obtener hoy». Sin embargo, es exactamente eso, sospecha, lo que explica su atractivo.

De hecho, cada bola de tiempo de trabajo tiene su propia tradición.

La bola de Greenwich, que mide unos 1,5 m de diámetro y está hecha de aluminio, está cubierta de abolladuras, como resultado de un malentendido. En 1958, los trabajadores, aparentemente inconscientes de que la pelota había sido retirada para una renovación temporal, fueron vistos pateándola alrededor del patio del observatorio en un juego informal de fútbol.

En Escocia, la caída de la pelota desde el Monumento a Nelson se ve ensombrecida por el One o’Clock Gun, que dispara desde el Castillo de Edimburgo. El arma también estaba destinada a transmitir el tiempo a los barcos, pero es menos preciso que una bola de tiempo porque el sonido viaja a una velocidad relativamente lenta a 1.235 km / hora, lo que significa que podrían pasar varios segundos antes de que un marino escuche la descarga.

En el suburbio de Williamstown en Melbourne, la torre del tiempo ha rebotado a través de varios roles. El faro cuadrado de piedra azul en Point Gellibrand se inauguró en 1849, justo a tiempo para la fiebre del oro de la ciudad, pero una década después se convirtió en una torre de bolas de tiempo. En 1926, el arquero, que había dejado caer la pelota obedientemente durante 37 años, murió, y sin quejas por la interrupción del servicio, el tiempo fue retirado, según el grupo de preservación Faros de Australia . Más recientemente, organizaciones benéficas locales han renovado la maquinaria y la pelota ahora cae nuevamente a diario.

En Lyttelton, Nueva Zelanda, la torre del tiempo se derrumbó después del terremoto de Christchurch en 2011. Pero una campaña de recaudación de fondos ayudó a reconstruir la hermosa estructura del patrimonio de piedra, que reanudó las caídas en noviembre de 2018.

Y se dice que los soldados alemanes en 1939 reclamaron los pisos superiores de la torre de Gdansk, donde instalaron una batería de ametralladoras y dispararon los primeros disparos de la Segunda Guerra Mundial.

Otras bolas que no funcionan aún se encuentran en edificios de todo el mundo, desde la costa de Ciudad del Cabo hasta el Observatorio Naval de los Estados Unidos en Washington, DC.

En cuanto a la conexión del Año Nuevo, eso ocurrió en 1907. El periódico New York Times había instituido una celebración de medianoche en Times Square varios años antes, salpicada de dinamita y fuegos artificiales. Después de que las autoridades prohibieron los explosivos, los promotores necesitaban algo llamativo para marcar la medianoche y encontraron inspiración en el popular reloj de Western Union Telegraph de Nueva York, que había estado operando en el techo de la sede de Broadway desde 1877.

El periódico construyó un orbe impresionante con un peso de 700 libras y cubierto con 100 bombillas de 25 vatios. Pero en el espíritu del espectáculo, los organizadores alteraron el protocolo de la bola del tiempo, convirtiendo el momento crucial de la demarcación en el momento en que la pelota aterrizó, no cuando se lanzó.

El truco de la fiesta fue un éxito inmediato. Como informó el periódico al día siguiente: “El gran grito que se escuchó ahogó los silbatos por un minuto. El poder vocal de los bienvenidos se elevó incluso por encima de los cuernos, las campanas de vaca y los sonajeros. Por encima de todo, vino el alboroto humano salvaje del ruido, del cual se podían formar tenuemente las palabras: «Hurra para 1908».

La idea de marcar el nuevo año dejando caer un objeto de gran tamaño a la medianoche se ha extendido por todo el mundo. Bermudas deja caer una cebolla iluminada. En la provincia canadiense de Nuevo Brunswick, es una hoja de arce; y en Boise, Idaho, una papa.

Pero justo cuando la caída de la víspera de Año Nuevo se apoderó, la bola del tiempo estaba saliendo. En la década de 1920, la tecnología estaba desactualizada, rápidamente reemplazada por radio, relojes de cuarzo y ahora GPS. La mayoría de las torres fueron derribadas y la maquinaria de hierro desechada.

«No hay ningún punto práctico en el sistema de bolas de tiempo ahora», dijo Jacob del Observatorio de Sydney, que una vez proporcionó el tiempo al estado de Nueva Gales del Sur.

Pero el astrónomo, que admite que generalmente controla la hora en su teléfono móvil, cree que es importante preservar esta ceremonia diaria en gran parte olvidada.

“Volver a representarlo cada día nos recuerda que las cosas eran mucho más complejas y organizadas en el pasado de lo que podríamos pensar. Fue fundamental para el estado, para el comercio, para el comercio internacional ”, dijo.

Hoy en día, la audiencia podría estar limitada a unos pocos pasajeros de cruceros que se han alejado del puerto de Sydney y han visitado grupos escolares. Aún así, todavía hay una cierta emoción al soltar la pelota para marcar la una en punto. « Hace un silbido y se asienta hasta el fondo», dijo. «Es divertido hacerlo».

E incluso si las torres de bolas de tiempo no han perdurado, la tradición ciertamente lo ha hecho. Aunque Wauchope podría estar horrorizado por el alboroto, el 31 de diciembre, su invento volverá a tomar el escenario global, haciendo exactamente lo que fue diseñado para hacer: simplemente y con precisión observando el paso del tiempo.


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